Opgroeien in Kolkata’s Red Light district

Kolkata. Meer dan 14 miljoen inwoners. Het is 19:00 uur, de buitentemperatuur 34 graden. Het voelt als een drukkende hitte vanwege de regentijd. Ik bezoek onze nieuwste partner Sanlaap in Kolkata. Free a Girl steunt hier meisjes die uit bordelen in Mumbai en Delhi zijn bevrijd te re-integreren in hun eigen gebied. En in de staat West-Bengalen waar ook Kolkata ligt worden veel meisjes verhandeld en commercieel seksueel uitgebuit. Het werk dat onze collega’s doen is uitdagend. Niet alle meisjes kunnen terug naar huis omdat het gevaar te groot is dat ze opnieuw verhandeld worden. Onze partner bemiddelt met de dorpsraad en met ouders, helpen de meisjes om werk te vinden of onderwijs te volgen. Ze bereiden de meisjes voor op terugkeer naar hun dorp en op lastige vragen van buren en dorpsgenoten over waar ze geweest zijn. Ook houden ze een vinger aan de pols om te monitoren of het goed blijft gaan en indien nodig hulp geboden kan worden. Ik ben trots dat Free a Girl dit werk kan steunen om de meisjes een betere toekomst te geven.

Na een lange dag met gesprekken met het management team van Sanlaap, haar social workers, counselors en meisjes zelf verschuift in de avond de focus naar het Red Light district van Kolkata. Free a Girl wil onderzoek of we daar ook een rol kunnen spelen. We wagen ons in het luid toeterende verkeer. Al vaststaand in de zoveelste verkeersopstopping denk ik aan het indringende boek dat ik net gelezen heb ‘Mothers for Sale’. Het is geschreven door de directrice van Sanlaap die aan paar maanden geleden overleden is. Een boek over dromen, angsten en teleurstellingen die het moederschap met zich meebrengt bij vrouwen die in de prostitutie van Kolkata zitten. Over de grote wens moeder te worden en je anderzijds te beseffen dat waar je woont geen plek voor kinderen is.

Opeens zijn we er. Ik voel me vaak opgelaten in de Red Light districten en ga er dan ook niet naartoe als het niet nodig is. Ik ben immers geen klant dus heb er niets te zoeken. Het undercoverwerk kunnen mijn collega’s beter zonder mij doen. Gelukkig is er veel support van de vrouwen in het Red Light district voor het kleine drop in centre dat Sanlaap heeft en dat geeft meteen een andere dynamiek. De moeders willen graag dat hun kinderen veilig zijn en niet op straat rondzwerven. Maar thuis houden gaat niet. De 1-kamerwoning is ook de plek waar ze klanten moeten ontvangen. Op straat in het Red Light district ben je niet veilig. Er wordt gedronken, gegokt en regelmatig is er onrust.

Bordeel_AJ
Als kind ben je zeker niet veilig. Seksueel misbruik als niemand er is die je beschermt is veel voorkomend. Soms worden ook jongens seksueel misbruikt, en lopen het risico zelf ‘babu’ (trafficker) te worden. Daarom zijn zowel jongens als meisjes welkom. Het zijn vooral vrachtwagenchauffeurs die van dit Red Light district gebruik maken. Doordat zij lange tijd weg van huis gaan ze op zoek naar goedkope prostitutie. Naast het drop in centre staat een rij van zeker twintig vrachtwagens geparkeerd.

Bij het drop in centre kunnen kinderen na schooltijd terecht. Onze partner helpt de kinderen met huiswerk, doen een spelletje en krijgen ook les over kinderrechten. In het kleine, grauw uitziende gebouwtje zitten ruim 50 kinderen op elkaar. Maar ze zijn allang blij dat ze deze ruimte hebben want het is bijzonder lastig om in het Red Light district iets te huren. We spreken met de kinderen die nieuwsgierig vragen op me afvuren. Ook ontmoet ik een groep oudere kinderen die met elkaar een youth committee gevormd hebben. Ze discussiëren met elkaar en zijn de oren en ogen op straat. Zij melden bij onze partner als er een kindhuwelijken dreigen of als ze horen dat er kinderen gedwongen worden tot prostitutie.

Later spreek ik met de docenten. Ze vertellen over hoe uitdagend het is om de keten van prostitutie te doorbreken. Hoe lastig het is om echt andere kansen te creëren voor de kinderen. De kinderen die hier opgroeiend zijn niet gewend aan routine. Op tijd komen bij je werk in de bakkerij bleek vaak al lastig waardoor ze de baan verloren. Maar ook hoe je je presenteert en netjes verzorgt vraagt om extra aandacht. Een cursus basic grooming zou volgens de partner nodig zijn om meer meisjes te laten slagen in hun nieuwe baan. Ik ben fan en zeg dat ze het zeker moeten opnemen in de nieuwe plannen die ze voor Free a Girl schrijven.

Om 20:00 uur sluit het centrum, kleine broertjes en zusjes pakken elkaar bij de hand en lopen voorzichtig tussen de vrachtwagens naar huis. Zal mama klanten hebben of vrij zijn? Die nacht slaap ik nauwelijks…

 

Van een van de medewerkers van Free a Girl